Doctor Who: Legend of the Sea Devils – La Recensione

Legend of the Sea Devils è almeno un degno sequel di Warriors of the Deep.

L’episodio segna un penultimo capitolo piuttosto deludente dell’era Chibnall. Inoltre l’intera storia, come il finale, ad essere piuttosto prevedibile. C’e’ da dire che questo tipo di speciali sono in gran parte costruiti come una scusa per il team di produzione per divertirsi un po’ prima di chiudere definitivamente l’era in generale. Legend of the Sea Devils non è necessariamente in competizione come Midnight o Heaven Sent. Aspira chiaramente alla qualità di un’avventura come The Next Doctor o Planet of the Dead.

Però non funziona. Non funziona praticamente su tutti i livelli su cui è possibile che un episodio non funzioni. Ad essere del tutto corretti, parte di questo è comprensibile. Legend of the Sea Devils è stato prodotto nel mezzo di una pandemia globale, che ha imposto enormi limiti alla produzione cinematografica e televisiva. Doctor Who non ha mai avuto un budget televisivo particolarmente elevato, quindi ha senso che queste limitazioni lo colpiscano duramente. È ovvio che Legend of the Sea Devils è stato prodotto con una serie di restrizioni molto serie.

Questo è un peccato. L’era di Doctor Who sotto Chibnall a livello di spazi era sorprendente, sicuramente più costosa di quanto non fosse in realtà. Chibnall è stato molto intelligente nello spingere la serie verso obiettivi anamorfici e nell’utilizzare abilmente le riprese in esterni per espandere la portata di storie come The Ghost Monument  o Demons of the Punjab. Sotto Chibnall, Doctor Who si è sentito molto più globale di quanto non lo fosse sotto Davies o Moffat.

In effetti, Legend of the Sea Devils è chiaramente progettato per giocare su questi punti di forza. È un pezzo d’epoca ambientato al di fuori del Regno Unito e degli Stati Uniti, come Demons of the Punjab. E come Rosa  e Spyfall, Parte II, è un episodio storico costruito attorno a una figura femminile. Nel suo tentativo di costruire un’avventura dell’Asia orientale costruita attorno alla “regina dei pirati” Madame Ching, sembra un tentativo molto calcolato di interpretare aspetti dell’era Chibnall che hanno ampiamente lavorato con la critica e il pubblico.

Naturalmente, storie come Rosa e Demons of the Punjab non sono state prodotte nel bel mezzo di una pandemia. Il team di produzione potrebbe portare il cast e la troupe in luoghi internazionali per dare alla produzione un senso di scala. Potrebbero impiegare risorse considerevoli, incluso un numero significativo di comparse, che potrebbero interagire tra loro in spazi chiusi. Demons of the Punjab è una sceneggiatura molto forte alle sue stesse condizioni, forse la migliore dell’era Chibnall, ma gran parte del successo dell’episodio è dovuto anche all’abilità di Chibnall nella logistica e nella gestione.

Per dirla semplicemente, Legend of the Sea Devils non ha nulla di tutto ciò. È abbastanza chiaro che l’episodio doveva essere girato nel Regno Unito. Le sue posizioni principali sono un piccolo villaggio e una spiaggia. Il resto dell’episodio si svolge nei set. Per trasmettere un senso di maestosità e scala, Legend of the Sea Devils fa molto affidamento sulla postproduzione, sugli effetti del green screen e sul compositing. Inoltre, è molto chiaro che la serie è limitata nel numero di attori che possono interagire nello stesso posto.

A onor del vero, sebbene non ci sia stata alcuna conferma ufficiale in merito, sembra probabile che Legend of the Sea Devils fosse inteso come parte dell’ipotetica terza stagione di Chibnall, che si è trasformata in Doctor Who: Flux. Ha un certo senso, poiché a Survivors of the Flux manca di un episodio storico incentrato su una figura storica femminile come Rosa , Spyfall, Part II o The Haunting of Villa Diodata. Dato che i Sontaran si sono rivelati abbastanza determinanti per l’arco di Flux, è possibile che Chibnall avesse pianificato di intrufolarsi nei Sea Devils come un “ritorno del mostro della serie classica” per una storia unica.

Questo potrebbe anche spiegare alcuni degli elementi più strani e incongrui di Legend of the Sea Devils, come la deformazione del cielo notturno. È un fenomeno che viene spiegato in una linea di dialogo usa e getta all’interno dell’episodio stesso, ma che avrebbe più senso nel contesto di un’enorme epopea tentacolare dell’universo come Flux. Tuttavia, anche se Legend of the Sea Devils non è stato originariamente concepito come parte della terza stagione di Chibnall e poi tagliato per il tempo, l’episodio non sembra essere stato scritto pensando ai limiti della pandemia.

Questo causa una serie di problemi con Legend of the Sea Devils. La cosa più ovvia è che l’episodio sembra inquietante e vuoto. Sembra che si stia svolgendo in un mondo curiosamente tranquillo. L’altro problema è che gli effetti speciali di Legends of the Sea Devils sembrano assolutamente terribili. Le immagini generate al computer sembrano sorprendentemente economiche e sciocche e non vengono implementate per ottenere il massimo effetto. Per intenderci, Doctor Who ha sempre richiesto una certa sospensione dell’incredulità. Tuttavia, questo non è mai stato un vero problema per lo spettacolo, perché non è mai stato uno spettacolo che ha fatto molto affidamento sugli effetti speciali come principale punto di forza. Le migliori storie trattavano gli effetti speciali come una sorta di contorno piuttosto che come piatto principale. Era facile scusare un’inquadratura poco convincente o una creatura discutibile quando la sceneggiatura era più interessata ai personaggi o la regia era più interessata alla performance.

Ancora una volta, Legend of the Sea Devils fallisce in qualcosa in cui Chibnall è stato in gran parte abbastanza bravo. Uno degli aspetti più coerenti dell’era Chibnall è stata la sensazione che, in termini di produzione, Chibnall e il team di produzione volessero che Doctor Who fosse preso sul serio. Sebbene sia discutibile se Chibnall abbia ragione nell’argomentazione avanzata da Ascension of the Cybermen  secondo cui il moderno Doctor Who dovrebbe aspirare a essere una storia come Earthshock con un budget di Star Wars , non si può negare che la serie è spesso riuscito a fornire risultati su larga scala; considera gli eserciti di Dalek, Cybermen e Sontaran in Once, Upon Time .

Al contrario, Legend of the Sea Devils sembra proprio brutto. Questo non sarebbe un problema, ma l’episodio si basa così tanto sull’idea di scala e spettacolo che i suoi deludenti effetti speciali finiscono per rendere l’intero esercizio imbarazzante. Ironia della sorte, questo è simile al problema che ha dovuto affrontare lo spettacolo durante il mandato di Eric Saward, che sembra essere stato un periodo formativo per il fandom di Chibnall . Storie come Warriors of the Deep e Attack of the Cybermen erano imbarazzanti perché erano così impegnati a essere presi sul serio come avventure “epiche” .

Non sono solo gli effetti speciali. Anche la direzione in Legend of the Sea Devils è molto goffa. Il ritmo e il montaggio dell’episodio sembrano molto fuori posto. C’è molto taglio frenetico, come se si cercasse di emulare lo stile dei blockbuster moderni, ma non funziona con la forma lenta e goffa dei mostri. In vari punti, l’azione si interrompe in modo che i personaggi possano semplicemente pronunciare battute, anche se sembra che dovrebbero accadere più cose contemporaneamente.

Potrebbe essere allettante scusare Legend of the Sea Devils . Dopotutto, questa era una produzione pandemica. Tuttavia, la verità è che Doctor Who: Flux sembrava molto migliore e più professionale. Inoltre, Chibnall ha dimostrato di essere un astuto produttore. Nonostante tutti i problemi narrativi e tematici con Eve of the Daleks, quello è stato un episodio costruito attorno alla comprensione che il team di produzione stava lavorando con un cast limitato in alcune località, e quindi ha giocato su quei punti di forza. Chibnall è stato astuto nel produrre Eve of the Daleks, quindi è frustrante che sia stato così sciatto con Legend of the Sea Devils .

Questi problemi sono aggravati dai soliti problemi narrativi con l’era Chibnall. La sceneggiatura è ricca di spiegazioni che complicano eccessivamente una trama relativamente semplice e lineare, supponendo che avere i personaggi che parlano più dialoghi a una velocità maggiore farà sembrare l’episodio più intelligente.

Naturalmente, vale la pena chiedersi se Doctor Who avesse davvero bisogno di riportare indietro i Sea Devils. Dopotutto, i Sea Devils erano sempre solo una versione dei Siluriani per cui il Dottore non doveva sentirsi troppo in conflitto eticamente. Erano una copia di una specie molto più interessante, quella che Chibnall aveva resuscitato più di un decennio prima in The Hungry Earth e Cold Blood. L’intero trailer è stato costruito attorno all’idea che il ritorno dei Sea Devils fosse un evento, che fossero creature della “leggenda”.  C’era una chiara sensazione che Doctor Who di Chris Chibnall pensasse che le parole “Sea Devils” e quel volto familiare dovevano essere sufficienti da sole per portare il pubblico in una frenesia nostalgica.

È molto simile agli sforzi di Chibnall per stabilire i Sontaran come una minaccia credibile in War of the Sontarans, per far salire quegli alieni su diversi gradini nella gerarchia dei cattivi di Doctor Who semplicemente perché sono in giro. A dire il vero, Davies è riuscito a riportare in vita la maggior parte degli alieni davvero iconici di Doctor Who: i Dalek, i Cybermen, il Master, persino gli Auton e i Sontaran. È quasi strano ricordare quando Steven Moffat dovette essere convinto a riportare in vita gli Ice Warriors nella Guerra Fredda, insistendo sul fatto che Mark Gatiss avesse almeno qualcosa di nuovo o interessante da dire sugli alieni .

Non ha senso che Chibnall abbia davvero qualcosa di valore da dire sui Sea Devils. Non c’è una nuova prospettiva qui. C’è un momento interessante all’inizio dell’episodio, quando il Dottore chiama Marsisuss un “Diavolo del mare” e Marsisuss risponde bollandola come un “parassita terrestre”. È un momento che riconosce quanto sia carico il termine “Sea Devil” , come la conversazione sul chiamare un film horror Alien in Last Christmas . Tuttavia, invece di usarla come un’opportunità per sviluppare i Sea Devils in una cultura sfaccettata, consentendo loro di affermare il proprio nome, l’episodio lo usa solo per uno scherzo a buon mercato e va avanti.

Questo è frustrante, perché qui c’è sicuramente un terreno fertile per il mio. Come osserva Danny Nichol in Doctor Who: A British Alien?, i Sea Devils sono stati storicamente codificati in termini che evocano i cliché razzisti del “pericolo giallo” :

Il racconto contiene una serie di significati della Guerra Fredda: controllo del cervello; agenti segreti; i costumi orientali dei Sea Devils, che li codifica come i cugini cinesi dei presumibilmente siluriani sovietici; un’arma di distruzione di massa sotto forma di Myrka, un dinosauro fulminante; un missile che distrugge il tessuto dell’organismo ma lascia intatta la proprietà; un’offerta vincente del Dottore al disarmo unilaterale (si guadagna fiducia cedendo la sua arma); e alla fine (insolitamente in un’avventura di Doctor Who) muoiono tutti, rettili e umani come, a parte il Dottore e i suoi due compagni.

In quanto tale, data l’ambientazione della storia nell’Asia orientale, sembra un’opportunità persa che Legend of the Sea Devils non si preoccupi mai di sviluppare la sua minaccia acquatica al di là dei cliché standard che sono apparsi in The Sea Devils e Warriors of the Deep.

Non c’è nulla di particolarmente interessante o fresco nei Sea Devils in Legend of the Sea Devils, a parte il fatto che sono alieni apparsi per la prima volta in The Sea Devils e quindi hanno una certa continuità. In effetti, sembrano abbastanza generici. Marsisuss è malvagio per il gusto di essere malvagio. “Vuoi creare il caos”, afferma utilmente il Dottore, definendolo praticamente un cattivo dell’era Chibnall. Come il Flux, Marisisuss è definito non dalla sua volontà di commettere omicidi di massa, ma dalla sfida che rappresenta allo  status quo esistente. Il suo piano è una minaccia vagamente definita che funge da ampia metafora del cambiamento climatico, pianificando di innalzare il livello degli oceani “fino a quando l’intera Terra non sarà allagata”. Non c’è nessuna sfumatura qui, nessuna complessità. È un cattivo che fa cose cattive e il pubblico non dovrebbe preoccuparsi troppo delle sue motivazioni.

Detto questo, c’è sorprendentemente poca sostanza in Legend of the Sea Devils. Non sembra esserci alcun sottotesto o metafora, nessun arco forte, nessun tema particolarmente coinvolgente. È difficile spiegare di cosa parla Legend of the Sea Devils. L’episodio va avanti. Sembra quasi un cinico tentativo di incassare la popolarità di avventure come Pirati dei Caraibi o Master and Commander, ma anche quel riferimento sembra curiosamente datato. Ai bambini piacciono i pirati in questo momento?

Non aiuta il fatto che Legend of the Sea Devils ricada su cliché riconoscibili della più ampia era Chibnall. Chibnall condivide un credito di co-sceneggiatura con Ella Road, ma gran parte della struttura dell’episodio è familiare. Ciò è particolarmente evidente nell’atteggiamento massicciamente ipocrita nei confronti della violenza. “Non dovevi ucciderlo!” il Dottore rimprovera Madame Ching dopo aver ucciso un Sea Devil, ma l’episodio prosegue celebrando l’abilità di Dan di uccidere in massa i Sea Devils. “Dove hai imparato a trattare i tuoi nemici in quel modo?” chiede Ji-Hun. “Dovresti conoscermi mamma”, risponde Dan. Non c’è autocoscienza.

Allo stesso modo, come The Timeless Children e The Vanquishers, Legend of the Sea Devils si basa su un sacrificio completamente inutile di un personaggio ospite. È un tentativo di pathos davvero deludente, in particolare dato che Ji-Hun non è nemmeno il personaggio dell’ospite terziario in un episodio di cinquanta minuti; la sceneggiatura è più interessata a Madame Ching, Marsissus e persino Ying Ki che a lui. Questo è un segno distintivo dell’era Chibnall, un facsimile o un simulacro di un dramma reale, qualcosa che ha funzionato davvero bene in un’altra storia o sceneggiatura, ma che si ripete senza alcuna sostanza o significato.

Detto questo, vale la pena riconoscere che Legend of the Sea Devils almeno ritorna alla relazione implicita tra il Dottore e Yaz. Lo spettacolo ha riconosciuto l’attrazione di Yaz e la consapevolezza del Dottore di tale attrazione in Eve of the Daleks, e i personaggi lo ammettono l’un l’altro in Legend of the Sea Devils. Tuttavia, il risultato è un cliché e non impegnativo. Come per gran parte della serie di Chibnall, Legend of the Sea Devils si sente incredibilmente soddisfatto di sé per aver affrontato grandi idee che lo show ha effettivamente esplorato e sviluppato sotto lo showrunner Steven Moffat.

Ovviamente, Legend of the Sea Devils ricade sull’angoscia familiare del Dottore di essere un vagabondo immortale incapace di mantenere relazioni con i suoi compagni. Questo era un tema importante durante l’era di Russell T. Davies. Si trattava in qualche modo di una concessione alla struttura della serie, che richiedeva che i compagni venissero regolarmente scritti. Era anche un pezzo di dramma del personaggio estrapolato dalla logica interna di uno spettacolo in cui uno dei protagonisti aveva migliaia di anni.

Davies ha estratto questa premessa per un dramma interessante. Tuttavia, Moffat ha deciso di spingersi oltre, riconoscendo che la serie non poteva continuare a riciclare i vecchi ritmi dei personaggi più e più volte. Gran parte dell’era Moffat è stata costruita attorno al Dottore che si rendeva conto che questo atteggiamento nei confronti dei compagni era emotivamente sconsiderato e causava un danno reale. Gran parte dell’arco narrativo dell’Undicesimo Dottore è stato dedicato al tentativo di curare il danno che ha causato ad Amy, cercando di capire come rimanere in un posto. L’arco narrativo dell’Undicesimo Dottore è culminato nel diventare “l’uomo che è rimasto per Natale” in The Time of the Doctor .

Allo stesso modo, il Dodicesimo Dottore prese sul serio il suo “dovere di cura” nei confronti di Clara. Ha riconosciuto la responsabilità che doveva ai suoi compagni. Gran parte del suo rapporto con Clara è stato costruito attorno all’idea di riconoscere al compagno l’autonomia e l’uguaglianza nella relazione. Allo stesso modo, il Dodicesimo Dottore decide di trascorrere ventiquattro anni con River ne I mariti di River Song, e giura di dedicare la sua vita a proteggere Missy in Extremis. Il mandato di Moffat riguardava principalmente il Dottore che riconosceva schemi tossici nel suo comportamento e cercava di risolverli. Di tanto in tanto poteva fallire, ma lo sforzo contava.

In quanto tale, c’è qualcosa di profondamente cinico nel modo in cui Chibnall ritorna alla dinamica iniziata più di quindici anni prima, come se il Dottore non avesse imparato assolutamente nulla negli anni successivi e come se lo serie stessa fosse incapace di crescere e cambiare realmente. Inoltre, si ricollega goffamente ai temi più grandi della corsa di Chibnall, in particolare all’idea in Survivors of the Flux che l’intera relazione Dottore-compagno sia il Dottore che replica e perpetua inconsciamente la dinamica abusiva che aveva con Tecteun. C’è qualcosa di veramente cupo e cinico in tutto questo, che sembrerebbe avvelenare la relazione al centro di Doctor Who. Sembra sostenere che le vittime di abusi sono destinate a perpetuare quel ciclo di abusi, e che la guarigione e la crescita sono impossibili, che queste persone con queste abitudini disfunzionali non possono ” ripararsi” da sole, quindi perché preoccuparsi di provare?

È un modo profondamente inquietante di affrontare la relazione tra il Dottore e Yaz, suggerendo che la serie non ha imparato nulla dai ruoli dell’Undicesimo e del Dodicesimo Dottore, e in effetti ha attivamente rifiutato i temi più umanisti e ottimisti alla base di quegli archi caratteriali. Questo episodio sembra suggerire che il Dottore è a pezzi, e sarà sempre a pezzi, e che qualsiasi tentativo di cercare di essere più sani è destinato a fallire, quindi perché anche solo provarci? Rende completamente inutili le cure del Dodicesimo Dottore per Clara, River e Missy.

Più fondamentalmente, dimostra la tossicità della nostalgia che è alla base dell’era Chibnall, l’idea che forse Doctor Who non può davvero cambiare o crescere, che il meglio a cui può aspirare è un meccanismo di consegna della nostalgia. La relazione del Tredicesimo Dottore con Yaz invita lo spettatore a ricordare la relazione del Decimo Dottore con Rose e Martha, perché quella è stata una delle epoche più popolari nella storia dello spettacolo. Allo stesso modo, i Sea Devils solleticano i recettori della nostalgia dei fan a cui piace vedere cose che riconoscono.

È profondamente frustrante che, mentre l’era volge al termine, Doctor Who di Chris Chibnall sembri niente di più.